恆河被印度人視為聖河,也是近10億印度教徒的朝聖地,但它也是全世界汙染最嚴重的河流之一。近來有科學家發現,恆河中充滿大量有如「天文數字」的超級細菌,當旅遊旺季到來,當地汙水處理系統嚴重超過負荷,水遭到汙染的程度也跟著暴增,就連應該相當乾淨的山麓河中,竟也測得抗藥性細菌。

恆河全長約 2510 公里,發源於喜馬拉雅山,流經孟加拉和印度北部,是印度文明的發源地之一。印度教徒認為,在恆河沐浴、喝聖水,可以洗滌罪惡,並且幫助他們從輪迴中解脫。但多年來,恆河裡混雜著城市污水,動物糞便,農藥,化肥,工業金屬和火化屍體產生的灰燼,污染非常嚴重。

印度理工學院的科學家長期檢測恆河中的水質,最新結果發現,河中細菌數量之高如同「天文數字」,甚至已經「進化」成具有抗藥性的超級細菌。根據報告顯示,該地下游河水中帶有抗藥性基因的超級細菌是上游的20倍。研究員表示,在河的下游發現的高水平不足為奇,但在應該相當乾淨、靠近水源地的地方卻也發現具有抗性基因的細菌。

恆河
恆河是全世界汙染最嚴重的河流之一 ,科學家發現,恆河中充滿大量有如「天文數字」的超級細菌。 圖 / New York Times

研究人員還發現冬季的細菌水平一直較低,在五月和六月時卻急劇上升,這個時期正是湧入大量遊客及朝聖者的季節。專家指出,民眾直接在河中沐浴或如廁是造成細菌滋生的主要原因,而該地區汙水處理系統只能夠應付7.8萬人,旅遊旺季時卻會湧進至少50萬人,因此造成超量負荷。

然而,這個發現並不能阻止當地民眾飲用恆河的水,甚至連印度郵局也在販賣來自恆河的罐裝水;一位來自聖城瓦拉納西( Varanasi )的65歲攤販說:「恆河是我們的母親,喝她的水是我們的命運。」印度理工學院的阿罕默德(Shaikh Ziauddin Ahammad)博士表示,他們無法要求民眾停止已流傳千年的儀式,但政府應有更多行動來控制污染並保護水質。

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這個發現很難改變印度教徒多年來的習慣與信仰,政府無法阻止當地民眾極朝聖者飲用恆河的水。 圖 / New York Times

【平傳媒/記者張宜珊報導】