國立中興大學附屬高中5名學生,5年前參與國立中央大學主持的國際「泛星計畫」搜尋未知天體,發現一顆寬度約200公里、遠在海王星軌道外的小行星,這是全球首次由高中生發現海王星之外的太陽系天體,經多年驗證軌道與命名討論,位於巴黎的國際天文學聯盟 (IAU)終於在2018年給予永久編號,取得命名權的興大附中學生,近日正式命名該天體為「燭龍」。

中央大學主導參加「泛星計畫」,中興大學附中團隊發現比海王星還遙遠的小行星。 圖/中央大學天文所提供

國際「泛星計畫」是利用泛星望遠鏡取得的第一手影像,透過分析影像尋找未知天體。2014年,興大附中指導老師林士超帶領5名學生薛竹珺、紀政杰、林筠皓、謝昕蒓、何艾玲,分析泛星計畫的影像,發現了一顆比海王星更遙遠的小行星,為全球首次由高中生發現的海王星之外太陽系天體。

中央大學說,這顆小行星大小約200公里,距離太陽平均距離為56個天文單位,意即地球與太陽距離的56倍,比海王星甚至冥王星更遠。這種新型態的小行星,不同於一般位於火星與木星之間的小行星,IAU 經過冗長討論才決定命名規則,當年參與的高中生,如今也快從大學畢業。

據悉,興大附中2017年曾在校內舉辦過一次命名票選,全校師生當時原本希望將小行星命名為「媽祖」,但未被IAU認可。經過多年驗證軌道與命名討論,位於巴黎IAU於2018年給予小行星永久編號,並於近日正式接受興大附中學生投票命名該天體為「燭龍」(2014 GE45 = 472235 Zhulong “Torch Dragon”)。

2014年,興大附中指導老師林士超帶領5名學生薛竹珺、紀政杰、林筠皓、謝昕蒓、何艾玲,分析泛星計畫的影像,發現了一顆比海王星更遙遠的小行星,為全球首次由高中生發現的海王星之外太陽系天體。 圖/翻攝自NASA JPL

「燭龍」此名來自《山海經•大荒北經》記載的紅色妖神,書中描述其人面蛇身,張閉眼控制了日夜,吸吐氣則控制了冬夏,發出火焰照亮了九幽重暗。

當年參與發現小行星的學生何艾玲,目前就讀台灣大學地質系四年級。她表示,永遠也忘不了當年在螢幕上尋找星點的辛苦,以及與同學討論的樂趣,很高興能為這個世界第一的發現作出貢獻。

興大附中指導老師林士超說明,海王星軌道之外的這些小天體,也被稱為「古柏帶天體」,有助於研究太陽系的形成與演化。林士超回憶,當初剛發現這顆小行星時,因為位置變化慢,團隊一度以為該天體往直直往地球而來,誤認是近地小行星,經過後續觀測,才證實是位在海王星軌道之外的遙遠天體。

中央大學天文所教授陳文屏表示,「燭龍」的發現相當幸運,但好運掉下來時,準備好的人才能伸手接住。今年 10 月到 11 月,台灣也有 30 多所學校、超過百名學生參與小行星搜尋活動,期待有更多發現。

【平傳媒/記者謝佩吟綜合報導】